Le Sud du Texas: un petit air du Mexique!

À quelques centaines de kilomètres des grandes villes de San Antonio, Houston et Dallas, on retrouve un territoire qui a très peu à voir avec l’idée que l’on se fait généralement du Texas. Lorsqu’on arrive dans l’extrémité sud de l’État, on laisse derrière soi les métropoles texanes et les vastes plaines parsemées de ranchs de bétail pour pénétrer dans une région recouverte d’une végétation abondante : la vallée du Rio Grande, qui doit son nom au fleuve qui lui sert de frontière avec le Mexique.

Cette région d’une grande beauté est teintée de l’influence de son voisin du sud : partout où l’on s’y promène, que ce soit sur les routes de campagne ou dans une charmante ville comme Harlingen, on ne se sent jamais bien loin du Mexique. L’accueil chaleureux des habitants et le climat subtropical contribuent à faire de ce coin de pays un vrai petit paradis pour les touristes. Sans oublier le coût de la vie, l’un des plus bas de tous les États-Unis !

Une faune unique au Texas

En plein centre d’un grand corridor de migration, la vallée du Rio Grande abrite plus de 500 espèces d’oiseaux, dont plusieurs vivant exclusivement au Texas. Il s’agit du meilleur endroit où observer des oiseaux aux États-Unis, grâce notamment au World Birding Center et à ses neuf sites répartis un peu partout dans la région. Parmi ceux-ci, le Harlingen Arroyo Colorado, accessible gratuitement, est le lieu tout désigné pour une première visite. À deux pas du centre-ville d’Harlingen, vous pourrez y parcourir des sentiers de randonnée qui vous plongeront en pleine nature, où vit une faune abondante. Pour favoriser la biodiversité, des arbres et des plantes ont été plantés un peu partout et l’endroit est maintenu en parfait état par des employés et des bénévoles inspirés par la mission de conservation du centre.

Une autre idée de sortie pour découvrir les merveilles naturelles de la région, à une quarantaine de minutes à l’ouest d’Harlingen : le Santa Ana National Wildlife Refuge, une réserve faunique de plus de 2 000 acres en bordure du Rio Grande, traversée par de nombreux sentiers et comptant plus de la moitié de toutes les espèces de papillon d’Amérique du Nord. L’entrée est de 5 $ par véhicule.

Changement de décor au sud du Rio Grande

Si l’on a parfois l’impression d’être un peu au Mexique lorsqu’on sillonne la vallée du Rio Grande, il n’y a rien de tel qu’un saut de l’autre côté de la frontière pour vivre l’expérience mexicaine à son plein ! Pour se faire, l’option la plus simple est de prendre la route de Nuevo Progreso, une sympathique petite ville de 10 000 habitants située à 40 km au sud d’Harlingen, sur la rive sud du Rio Grande. Vous pourrez laisser votre véhicule dans un stationnement, au coût de 2 $ pour la journée, avant de traverser à pied le pont international qui enjambe le fleuve. Vous préférez vous garer du côté mexicain ? Pas de problème, vous y trouverez aussi des places de stationnement à prix très modique. Peu importe ce que vous choisirez, n’oubliez surtout pas votre passeport !

À Nuevo Progreso, vous aurez tôt fait de constater qu’il n’y a pas que le stationnement qui soit abordable : préparez-vous à profiter d’aubaines inimaginables au nord de la frontière, tant dans les restaurants – plusieurs étant d’ailleurs très bons – que dans les commerces. Le tout en dollars américains !

Sur la route du retour, n’hésitez pas à vous arrêtez dans la ville de Mercedes, où vous attend le centre commercial Rio Grande Valley Premium Outlets, qui compte 140 magasins d’usine offrant des rabais sur des marques prestigieuses.

Au cœur de la vallée

Comme point d’ancrage pour explorer la région, difficile d’imaginer mieux que le Sunshine RV Resort, situé à Harlingen, à proximité de plusieurs attractions. Doté d’installations de loisirs parmi les plus spacieuses qui soient, dont une gigantesque salle commune et une quinzaine de terrains de shuffleboard, ce parc de VR offre des activités et une vie sociale pratiquement sans pareilles. Puis, à quelques kilomètres au sud, ceux et celles qui viendront vous visiter auront l’embarras du choix en matière d’hébergement, par exemple dans un hôtel Country Inn & Suites particulièrement bon marché.

Avec ses magnifiques espaces naturels et ses villes à grandeur humaine, la vallée du Rio Grande saura sans aucun doute vous conquérir !